Elle a été surnommée Maisie. Du prénom de la fille de l’astronome qui l’a débusqué dans les données du télescope spatial James-Webb. Une galaxie que les chercheurs ont immédiatement imaginé comme l’une des plus anciennes jamais découverte. C’était il y a à peine plus d’un an. Et aujourd’hui, les astronomes de l’université du Texas (États-Unis) le confirment. La galaxie de Maisie date de 390 millions d’années après le Big Bang. C’est un peu plus que ce qu’ils avaient initialement estimé. Mais cela la place tout de même dans le top quatre des plus anciennes galaxies connues des scientifiques.

L’âge de la galaxie de Maisie avait initialement été déterminé par l’équipe de l’enquête Ceers — pour Cosmic Evolution Early Release Science — sur la  photométriques. Cette fois, ce sont des données de suivi enregistrées à l’aide de l’instrument spectroscopique  du télescope spatial James-Webb qui ont servi à préciser son décalage vers le rouge — qui augmente avec la distance qui nous sépare des objets observés. Il est de 11,4.

Cette autre galaxie, en revanche, est bien moins ancienne

Ces travaux ont en revanche éloigné une autre candidate au titre de « plus ancienne galaxie » de la liste. Les  avaient en effet initialement estimé que celle qu’ils ont baptisée Ceers-93316 pouvait avoir été observée à seulement 250 millions d’années après le . Erreur. Loin du 16,7 envisagé, son décalage vers le rouge n’est que de 4,9. Ce qui correspond à environ un milliard d’années après le Big Bang.

Les astronomes expliquent s’attendre à voir les galaxies les plus anciennes apparaître très bleues. Et c’était bien le cas de Ceers-93316. Mais elle apparaissait en réalité faussement bleue. Une bizarrerie de la méthode photométrique pour les objets avec un décalage vers le rouge, justement, d’environ 4,9. Et finalement, heureusement. Parce que cette galaxie-là semblait bien trop brillante pour que les chercheurs puissent expliquer comment elle aurait pu se former si tôt dans l’histoire de notre Univers.